Hanne Storækre Reang

Skarstein er opprinnelig fra Oslo, men har lenge hatt et forhold til Sørlandet.

– Foreldrene mine kjøpte sommerhuset her på Rønnes i 1969. Jeg hadde en farmor som var fra Sørlandet, og jeg hadde i den forbindelse også tilbrakt mye tid her i forkant.

Skarstein har langt fartstid fra UD, og har siden 2006 vært ambassadør i Sofia i Bulgaria. Tidligere i år ble det klart at hun skal utstasjoneres i Ungarn fra september.

Etter å ha tilbrakt en femårsperiode i et land der arven fra kommunismen fremdeles kjennes på kroppen, er det med et ganske annet perspektiv Skarstein vurderer nordmenns holdninger til egne privilegier.

Ren luft

klassisk. Sommerhuset er et typisk sørlandsk trehus, med stor grønn plen og hvite hagemøbler.
klassisk. Sommerhuset er et typisk sørlandsk trehus, med stor grønn plen og hvite hagemøbler.

– Det første jeg biter meg merke i hver gang jeg kommer ned til Rønnes, er en gjennomgående følelse av renhet og friskhet. I Bulgaria er forurensning en del av hverdagen, der den ligger som en konstant påminnelse om det som en gang var, forteller Skarstein.

– På Sørlandet puster jeg inn ren luft, og jeg er omgitt av grønn og frodig natur. Vannet er rent, og det eksisterer en stillhet her som er sjelden i en by som for eksempel Sofia. Dette er goder som nordmenn tar for gitt, og mange er lite bevisste på hvor privilegerte vi er, sier hun.

– I Norge eksisterer det også en mangel på kunnskap om Bulgaria. Dette har blitt tydelig i min tid som ambassadør. Over 50 000 nordmenn ferierer årlig i Bulgaria, og de fleste av disse tilbringer tiden sin ved Svartehavet og ved det nå beryktede Sunny Beach. Men dette er jo langt fra representativt for Bulgaria som land. Som ambassadør er det viktig å belyse positive sider av utviklingen, samt informere om hvilken rolle Norge spiller når det gjelder bistand til ønsket endring.

Nye impulser

Skarstein forteller at det fremdeles er påfallende store inntektsforskjeller blant den bulgarske befolkningen. Taperne i samfunnet er pensjonister, de uten utdanning og minoriteter. Hun legger likevel vekt på at mye har endret seg i Bulgaria siden overgangen til demokratisk styresett.

– Rommet for nye impulser åpner seg, og landegrensene virker ikke lenger like truende. Med demokrati kommer ytringsfrihet, og ytringsfrihet stimulerer til engasjement. Studenter har for eksempel en mye større mulighet nå enn før til å dra utenlands for å studere, sier ambassadøren.

– Når det gjelder Norges rolle i Bulgaria, bidrar vi blant annet med midler gjennom EØS-finansieringsmekanismen. Dette er et viktig ledd i opprettholdelsen av relasjonen mellom de to landene.

Hele saken finner du i 4. august-utgaven av lørdags-Adressa.